Gaunitz et al. ont élaboré une hypothèse expliquant l’origine du cheval de Przewalski, dans un article récemment paru dans la revue Science1. Le cheval de Przewalski descendrait d’individus domestiques retournés à la liberté (animaux dits féraux marrons), élevés par le peuple de Botai ayant vécu au nord du Kazakhstan, il y a 5 500 ans. Le caractère domestique de ce noyau de population est loin de faire l’unanimité et les indices pointant une possible domesticité ont tous reçu des contre arguments2,3:

-   le nombre élevée d'ossements retrouvés (300 000) supposé prouver une forme d'élevage peut être expliqué par une forte pression de chasse le long d'une route de migration

-   la robustesse de certains os des jambes supposée démontrer une adaptation à la monte et au travail peut être expliquée par des facteurs environnementaux.

-   la poignée d'observations d'usure de dent suggérant l'utilisation d'un mors et les proportions de certains éléments chimiques dans des fragments de poteries sensées démontrer une consommation de lait de jument posent des problèmes méthodologiques (notamment faible nombre d’échantillons pris en compte).

Par ailleurs l’article dans Science ne démontre pas en quoi le Przewalski serait passé par la phase de sélection génétique inhérente à tout processus de domestication4,5. On ne trouve pas non plus chez ce cheval le jeu de gènes associés à la domestication6. Le cheval de Przewalski garde de plus sa crinière dressée, un caractère commun à tous les équidés sauvages7.
Nous pensons donc que dans l’état actuel des connaissances, il est injustifié de considérer le cheval de Przewalski comme un animal féral marron, bien qu’il soit probable qu’un petit nombre d’individus ait fait l’objet de tentatives d’apprivoisement par le peuple de Botai.

References
1. C. Gaunitz et al., Ancient genomes revisit the ancestry of domestic and Przewalski’s horses. Science, eaao3297 (2018).
2. P. Kosintsev, P. Kuznetsov, COMMENT ON “THE EARLIEST HORSE HARNESSING AND MILKING.” Tyragetia. 7 (2013).
3. M. A. Levine, Domestication and early history of the horse. The domestic horse: the origins, development and management of its behaviour, 5–22 (2005).
4. J. Diamond, Evolution, consequences and future of plant and animal domestication. Nature. 418, 700–707 (2002).
5. G. Larson et al., Current perspectives and the future of domestication studies. Proceedings of the National Academy of Sciences. 111, 6139–6146 (2014).
6. M. Schubert et al., Prehistoric genomes reveal the genetic foundation and cost of horse domestication. Proceedings of the National Academy of Sciences. 111, E5661–E5669 (2014).
7. L. Boyd, K. Houpt, in Przewalski’s horse: the history and biology of an endangered species (Lee Boyd and Katherine A. Houpt, Albany, State University of New York Press., 1994).